Le canal du midi

 

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Traversant l'Aude d'est en ouest, le canal du Midi est un havre de paix où il fait si bon s'y balader quand le soleil cogne dur. Grâce au canal de la Robine, il devient un accès direct à la mer du côté de Port la Nouvelle. A faire sur l'eau ou à côté, à pied, à cheval ou en vélo... Son concepteur, celui qui en a rêvé et qui l'a fait, ne le vit jamais complètement terminé. Un an avant la fin de sa construction, Paul Riquet est mort. Jamais donc il ne vit cette bande d'eau qui enfin allait pouvoir relier l'océan Atlantique et la mer Méditerranée. Pourtant cet ingénieur originaire de Béziers, en laissant son empreinte à travers ce département, lui a rendu un fier service. De la Montagne Noire à la plaine, c'est une délicieuse balade en péniche, qui fera découvrir des paysages aussi variés que le département de l'Aude. Tout au long de ces flâneries sur l'eau, de nombreux ouvrages d'art sont à visiter et de nombreuses haltes sont à prévoir.

HISTORIQUE: Construit sous le règne de LOUIS XIV, le Canal du MIDI est le plus ancien canal d'Europe encore en fonctionnement. Cette voie d'eau, imaginée par l'ingénieur Pierre-Paul Riquet, comporte des ouvrages remarquables qui lui confèrent un intérêt patrimonial exceptionnel. Son importance est maintenant reconnue au niveau international. L'UNESCO a en effet décidé de classer le Canal du Midi parmi les 469 sites du patrimoine mondial de l'humanité. Ce prestigieux label est le résultat d'un combat collectif d'une Région qui a tenu à faire reconnaître l'un de ses fleurons. C'est aussi un encouragement à poursuivre les travaux engagés en Midi-Pyrénées pour restaurer ce chef-d'oeuvre usé par le temps.
 Le Canal du Midi court sur 240 kilomètres entre l'étang de Thau, près de Sète, et Toulouse. Il est prolongé jusqu'à L'Atlantique par le canal latéral à la Garonne sur 193 kilomètres.
C'est au XVII siècle que ce trait d'union entre l'Atlantique et la Méditerranée a été réalisé. Le projet vise à rapprocher la Gascogne, tournée vers l'Atlantique, et le Languedoc, orienté vers la mer Méditerranée, et à éviter ainsi à la flotte un détour par Gibraltar. La construction du Canal du Midi a commencé en 1661 pour s'achever en 1681. Ce gigantesque chantier a mobilisé 12 000 hommes! Le trait d'union entre l'Atlantique et la Méditerranée sera véritablement réalisé en 1856, avec la construction du canal latéral à la Garonne. Avec le soutien de Louis XIV, de COLBERT et de VAUBAN, RIQUET parvint à édifier le canal du Midi qui complété plus tard du canal latéral à la Garonne au-delà de TOULOUSE, forme une liaison fluviale entre Méditerranée et l'Atlantique. Le Canal du Midi a une longueur de 240 km, il est jalonné de 382 ouvrages d'art: épanchoirs, écluses, aqueducs, ponts, déversoirs, tunnels. Plusieurs de ces ouvrages sont originaux: l'escalier d'eau de Fonserannes au portes de Béziers qui rattrape une dénivellation de 21.5 m, le tunnel de Malpas, premier souterrain-canal, l'aqueduc de Répudre qui est le plus ancien pont-canal du monde.